什么是以太坊?

一个从法律角度的理解

作者:赵余

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注:
本文翻译自<What is Ethereum?>,已获作者授权。
译文版权归译者所有,谢绝转载。

以太坊(Ethereum)是一种新的法律形式。

让我来解释一下。

现行法律的本质是一种合约。它是由(生活于某一社群的)人和他们的领导者之间所缔结的,一种关于彼此该如何行动的共识。个体之间也存在着一些合约,这些合约可以理解为一种私法,相应的,这种私法仅对合约的参与者生效。

例如,你和一个人订立合约,借给他一笔钱,但他最后毁约了,不打算还这笔钱。此时你多半会将对方告上法庭。在现实生活中,打官司这种事情常常混乱不堪并且充满了不确定性。将对方告上法庭,也通常意味着你需要支付高昂的费用聘请律师,来帮你在法庭上针对法律条文展开辩论,而且这一过程一般都旷日持久。而且,即使你最终赢了官司,你依然可能会遇到问题(比如,对方拒不执行法庭判决)。

令人欣慰的是,当初你和借款人把条款写了下来,订立了合约。但法律的制定者和合约的起草者们都必须面对一个不容忽视的挑战:那就是,理想情况下,法律或者合约的内容应该是明确而没有歧义的,但现行的法律和合约都是由语句构成的,而语句,则是出了名的充满歧义。

因此,一直以来,现行的法律体系都存在着两个巨大的问题:首先,合约或法律是由充满歧义的语句定义的,第二,强制执行合约或法律的代价非常大。

而以太坊(Ethereum),通过数字货币和编程语言的结合,解决了现行法律体系的这两大问题。

以太坊系统自身带有一种叫做以太币(Ether)的数字货币。以太币和著名的数字货币比特币(Bitcoin)有着非常多的相似之处。两者均为数字储值货币,且无法伪造,都以去中心化的方式运行来保证货币供应不被某一方所控制。两者都可以像电子邮件一样,作为货币自由地在全世界流通。而且,由于它们可以做到传统货币做不到的事情,因此用户对它们未来的价值充满期待。

以太坊的另一半,由一个完整的编程语言构成,有时也被叫做以太脚本(EtherScript)。我们都知道,编程语言是人类用来控制计算机工作的,而反过来,计算机则无法猜透人类的意图,因此用任何编程语言写好的指令,对计算机来说都是准确无误没有歧义的。也就是说,计算机如何执行一段代码是没有二义性的。在同样的条件下,这段代码总是会按照既定的步骤执行。这种特性正是人类现行法律与合约中所缺失的。好消息是,有了以太脚本(EtherScript)之后,我们真的可以订立具备这种特性的合约了!

所以说,以太坊集数字货币(以太币,Ether)和编程语言(以太脚本,EtherScript)于一身,也正是这两者的结合,才让以太坊变得非常特别。

考虑到大部分的合约都涉及到经济价值的交换或者具有某种经济后果,因此我们可以在以太坊上用代码实现人类社会中各式各样的法律与合约。用代码实现合约,可以有严格明确的定义,并且可以自动被执行。

还是让我们来看一个例子吧。假如,你自己做了一家网站,然后张三想以 5000 元的价格购买这家网站,同时张三承诺会在三月份进行付款。按照传统的交易流程,首先,你会与张三签订一个合约,合约里规定张三在三月份向你付款。合同签订完毕,你就将网站的控制权转移到了张三手里,等着张三到三月份给你付款。等到了三月份,按照你对合约的理解,张三应该付款了。但这时候,张三说,他认为合同里的三月份指的是明年三月,而不是今年三月。这个时候,你就要准备好花钱请律师去法庭上好好讨论一下合同里的“三月份”到底是何年何月了。

而如果基于以太坊,你可以用以太脚本定义出如下图所示的“智能合约”,这份合约,人和计算机都可以读懂:

当然,一开始就读懂上图所示的合约可能要花点时间(如果你不是一名程序员的话),但一旦学会如何阅读,这份合约绝对比现有的律师们起草的合约要通俗易懂得多。如果采用这种方式,简单的合约一般的用户就可以起草,特殊一点的合约可能需要稍微资深一点的专家(就像复杂的传统合约也需要专门的律师起草一样)。作为结果,我们得到的这份合约,完全消除了类似“我认为,你认为”的这种误解,缔约双方是否依法履约的不确定性也一并被消除。也就是说,脚本写成的这份合约,既定义了合约内容,也保证了合约内容的执行。

本质上,这份合约真的就是一份不会毁约的合约,而这一点非常强大。

举另外一个例子,基于现行法律框架下成立的组织机构同样也可以在以太坊上实现。比如,一家公司一般都有公司章程——这一般是一份规定了股东的投票权、CEO 的权力和限制等等方面的合约。这份合约就可以用以太脚本来定义,比如 CEO 只有在获得超过三分之二的股东同意之后才能任命,或者 CEO 可以不必获得大多数股东支持就可以动用资金等等这些条款,均可以通过代码进行定义。

初期,基于以太坊的智能合约,会首先在涉及虚拟货币、网站、软件、数字内容、云服务等数字资产的领域生根发芽,因为针对数字资产的“强制执行”非常直接有效。但是,随着时间的迁移,以太坊会逐步渗透到“现实世界”。比如,基于以太坊上的某种租赁协议的汽车可以通过某种数字证书进行发动(而不是传统的车钥匙)。而如果这个数字证书不符合该租赁协议(例如证书到期),汽车就不会发动。

在一个私法和公法可以被完美地监督和执行的未来世界里,很多事情都变得可能。你可以想象一下,一个当地法律均靠以太脚本订立的小镇。在这个小镇上,新法的通过和针对既有法律的修正案都必须通过投票系统进行公开投票决议,不出所料,这个投票系统也是由以太脚本实现的。同时,镇上的居民也会非常清晰地意识到法律的执行和适用范围。

你甚至可以想象一个不靠地理边界而是基于智能合约的法规和权益的国家,未来的人们甚至可以自由选择最适合自己的虚拟国度。

从未来的角度看,今天现行的法律系统看起来是如此地茹毛饮血。未来人看来,当代的我们,拥有连篇累牍的,即使在法院看来也依然充满歧义的法律条文。同时,我们订立的合约充满了虚假的个人承诺和渺茫的兑付希望。

因此,随着以太坊的出现,人类历史上第一次,一种新的法律形式已然诞生。

原文链接:http://etherscripter.com/what_is_ethereum.html